Un ente locale è un ente pubblico la competenza dei cui organi è limitata entro una determinata circoscrizione territoriale e che persegue interessi pubblici propri di tale circoscrizione. Agli enti locali si contrappongono gli enti nazionali che hanno organi la cui competenza si estende su tutto il territorio nazionale o che, pur essendo destinati ad operare in un ambito territoriale limitato, perseguono nondimeno interessi pubblici di portata nazionale.

In quanto enti pubblici, gli enti locali possono essere dotati di potestà amministrative (autarchia) e normative (autonomia). L’attribuzione di funzioni agli enti locali realizza il cosiddetto decentramento autarchico, che si contrappone al decentramento burocratico nel quale, invece, le funzioni sono attribuite ad organi periferici di dicasteri statali (o di un ente locale più ampio).

Nell’ambito degli enti locali si distinguono gli enti locali territoriali, per i quali il territorio della circoscrizione non è solo limite della competenza degli organi ma anche un elemento costitutivo dell’ente stesso, i cui organi di governo sono rappresentativi della popolazione residente. Attraverso questi enti si realizza l’autogoverno della comunità residente nella circoscrizione, secondo vari gradi di autonomia che raggiunge il massimo nei sistemi federali. Ne segue che il concetto di ente locale è più ampio di quello di ente territoriale locale, sebbene nel linguaggio corrente si tenda ad usare il primo termine come sinonimo del secondo. Del resto, lo stesso stato può essere considerato un ente territoriale, seppur non locale, e, precisamente, l’ente territoriale più ampio, annoverando tra i suoi elementi costitutivi il territorio.

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